Lítio e Cobalto os Principais Ingredientes de Baterias – Preços em Queda

Por Amrith Ramkumar …… WSJ Feb 16th

Piscinas de salmoura de uma mina de lítio no Chile. Como os investidores se concentraram em metais usados ​​em smartphones e carros elétricos, incluindo lítio e cobalto, as mineradoras impulsionaram a produção – contribuindo para uma queda nos preços Ivan Alvarado/Reuters

Os investidores que se amontoaram em carros elétricos parecem não conseguir uma pausa. Os mercados de ações para petróleo bruto tiveram um retorno em 2019, após um período tumultuado no final do ano passado. Mas o cobalto e o lítio – metais essenciais para a fabricação das baterias recarregáveis ​​usadas em veículos elétricos e smartphones – estão perdendo a recuperação de ativos de risco.

Os preços do cobalto caíram mais de 30% em 2019 para o nível mais baixo em dois anos, segundo dados da Fastmarkets, até 6 de fevereiro. Enquanto isso, um índice de preços de lítio publicado pela Benchmark Mineral Intelligence caiu pelo décimo mês consecutivo em Janeiro para um baixo multi-ano.

A queda em ambos os mercados é uma reversão a partir de 2017, quando os investidores elevaram os preços, já que previam que uma onda de demanda levaria à escassez de oferta. A recessão é o mais recente sinal de que os negócios antes quentes podem mudar rapidamente à medida que os principais participantes de um setor mudam seu comportamento de maneiras que os investidores não conseguem prever.

Os mineiros se apressaram em aproveitar a excitação em metais pesados, levando à produção estável das commodities, o que causou a queda dos preços em 2018.

A desaceleração do crescimento na China e a incerteza sobre as políticas de subsídio do país para veículos elétricos prejudicaram ainda mais o sentimento. A China é o ator dominante na cadeia de fornecimento de baterias para carros elétricos. Os preços dos metais das baterias caíram mesmo com as vendas globais de veículos elétricos subindo 64% em 2018 em relação ao ano anterior, embora a partir de uma base baixa, de acordo com o rastreador de dados EV-Volumes. Tanto os EUA quanto a China registraram aumentos de quase 80% no crescimento das vendas, embora os veículos elétricos respondessem por apenas 2% e 4% de seus mercados, respectivamente.

Ansiedade sobre as futuras taxas de adoção e incógnitas em torno da tecnologia de baterias continuam a pairar sobre o setor. “Os investidores querem certeza”, disse Chris Berry, fundador da House Mountain Partners LLC, um consultor de empresas e investidores de metais pesados ​​de Nova York. “Só vai levar algum tempo para que isso aconteça.” A queda nos preços do cobalto, em particular, pegou os investidores no contra-pé. Com o lítio, alguns investidores esperavam que o excesso de oferta arrefecesse o rali do metal, porque é relativamente abundante na América do Sul e na Austrália. Mas os observadores do mercado projetaram desafios de oferta na República Democrática do Congo para apoiar os preços do cobalto. O país responde por cerca de 70% da oferta global, e a incerteza geopolítica havia um fator que algumas apostas levariam a um déficit de oferta. Em vez disso, a produção de cobalto de empresas como a Glencore PLC e a China Molybde-num Co. foi robusta. Enquanto isso, a produção de pequenos mineradores também aumentava, com alguns de seus trabalhadores usando suas próprias mãos para extrair o metal sem equipamento de segurança adequado, de acordo com reportagens anteriores do The Wall Street Journal. A produção refinada de cobalto do Citigroup excederá a demanda este ano e anualmente até 2022. “Há muito suprimento extra vindo de todas as expansões do projeto na RDC”, disse George Heppel, analista da empresa de pesquisa de commodities CRU. “Tem sido uma montanha-russa nos últimos meses.” As ações de várias pequenas empresas e produtores de exploração de cobalto e lítio de capital aberto caíram 50% ou mais no ano passado. A First Cobalt Corp caiu 83%, enquanto Lithium Americas Corp caiu 57%. Os desafios enfrentados por players menos estabelecidos foram ilustrados na semana passada quando a Nemaska ​​Lithium Inc., uma pequena produtora de Quebec que garantiu um investimento de US $ 80 milhões do SoftBank Group Corp no ano passado, disse que precisa de US $ 283 milhões para terminar sua mina e atender as condições dos acordos com uma firma de private equity e seus credores. Esses acordos foram usados ​​para gerar fundos para o projeto de aproximadamente US $ 830 milhões. Em um sinal da rapidez com que o dinheiro chegou ao setor, o executivo-chefe da Nemaska, Guy Bourassa, disse em uma entrevista ao jornal no ano passado que nunca tinha ouvido falar da SoftBank antes que o conglomerado japonês investisse na Nemaska. Desde que a empresa anunciou o investimento da SoftBank, as ações da Nemaska ​​caíram mais de 75% para cerca de 25 centavos cada. Nemaska ​​não foi encontrado para comentar.

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