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Huawei Está à Venda?

Ren Zhengfei parece preparado para vender toda a tecnologia Huawei 5G a um comprador ocidental 

By The Economist Sep 12th 2019

Em um átrio projetado para evocar a Grécia antiga – cercada por colunas de pedra e seis aproximações imponentes das cariátide – era justo que Ren Zhengfei, executivo-chefe da Huawei, estendesse um ramo de oliveira ao Ocidente: um pedaço de sua empresa.  O edifício palaciano no amplo campus da Huawei em Shenzhen abriga uma sala de exposições que exibe orgulhosamente a tecnologia de “quinta geração” (5G) da gigante chinesa de telecomunicações.  As redes de telefonia móvel ultra-rápidas e ultra-cobiçadas em breve conectam tudo, de carros a robôs industriais. 

É essa tecnologia 5G – central para o crescimento futuro da receita da Huawei – que Ren disse que estava pronto para compartilhar, em uma entrevista de duas horas com o The Economist em 10 de setembro.  Por uma taxa única, uma transação concederia ao comprador acesso perpétuo às patentes, licenças, códigos, códigos técnicos, projetos técnicos e know-how de produção existentes da Huawei.  O adquirente pode modificar o código-fonte, o que significa que nem a Huawei nem o governo chinês teriam controle hipotético de qualquer infraestrutura de telecomunicações construída com equipamentos produzidos pela nova empresa.  A Huawei também estaria livre para desenvolver sua tecnologia em qualquer direção que desejar. 

A Huawei esteve em uma ofensiva de charme este ano.  Isto tem levado Ren a sair uma vez por mês desde janeiro para receber prêmios em entrevistas com meios de comunicação internacionais.  Mas a idéia de transferir sua “pilha” de 5G para um concorrente é de longe a oferta mais ousada a surgir.  “É difícil criar precedentes semelhantes na história da tecnologia”, diz Dan Wang, da Gavekal Dragonomics, uma empresa de pesquisa. 

O objetivo declarado de Ren é criar um rival que possa competir em 5G com a Huawei (que manteria os contratos existentes e continuaria a vender seu próprio kit de 5G).  Para ele, isso ajudaria a nivelar o campo de jogo em um momento em que muitos ocidentais ficaram alarmados com a perspectiva de uma empresa chinesa fornecer o equipamento para a maioria das novas redes de telefonia móvel do mundo.  “Uma distribuição equilibrada de interesses é propícia à sobrevivência da Huawei”, diz Ren. 

Sem brincadeiras.  Um ataque de meses por parte da América atacou a empresa, cujas redes globais suspeita permitir que a China espie outras pessoas.  Os Estados Unidos também tentaram pressionar os aliados a não usarem os equipamentos da Huawei quando eles começaram a construir suas próprias redes 5G.  Em maio, as empresas americanas foram impedidas de vender componentes e software para a Huawei, alegando que ela representava um risco à segurança nacional.  No mês passado, os EUA impediram as agências governamentais de negociar com ele (a empresa está contestando essa proibição em tribunal). 

À primeira vista, o gesto de Ren tem muito a oferecer.  Se a venda acabasse dando origem a um concorrente próspero, países como a Austrália (que proibiu o equipamento da Huawei) não precisariam mais escolher, por um lado, a tecnologia em suas redes de ponta e barata, como a Huawei, e, por outro lado, temores de espionagem chinesa.  Eles poderiam ter a melhor tecnologia de um aliado.  As decisões sobre a compra de equipamentos de telecomunicações poderiam então retornar dos políticos às salas de reuniões pragmáticas. 

O gesto também pode convencer os suspeitos da tecnologia da Huawei de que as intenções de negócios da empresa são duras.  Ren diz que o dinheiro do acordo permitiria à Huawei “avançar ainda mais”.  O valor de todo o portfólio de tecnologia de 5G da empresa, se fosse vendido, poderia chegar a dezenas de bilhões de dólares.  Na última década, a empresa gastou pelo menos US$ 2 bilhões em pesquisa e desenvolvimento para a nova geração de conectividade móvel. 

Ao dizer que quer criar uma corrida tecnológica mais justa, Ren também está tentando dissociar os temores de segurança americanos daqueles do domínio de mercado da Huawei.  Sua oferta é “essencialmente chamar a atenção deles”, diz Samm Sacks, da New America, um think tank em Washington.  Como ela ressalta, o governo dos Estados Unidos está trabalhando em como criar um rival para a Huawei, seja promovendo empresas americanas ou ajudando a fortalecer seus dois principais concorrentes globais: Ericsson, uma empresa sueca, e Nokia, uma finlandesa.  Também estão em andamento movimentos para tornar certos componentes das redes móveis intercambiáveis entre si, para permitir que as operadoras misturem e combinem com os fornecedores mais facilmente.  A Openran, um órgão de padrões, quer que fabricantes de infraestrutura como a Huawei cheguem a um acordo sobre os padrões da tecnologia em suas redes que transportam dados para facilitar a operação conjunta.  Até agora, a Huawei se recusou a participar. 

No entanto, as questões sobre a viabilidade do negócio são abundantes.  A China aceitaria se apossar de uma parte essencial de uma de suas poucas corporações mundialmente poderosas?  Para melhor ou pior, o 5G se tornou um proxy para a superpotência.  Como Ren disse ao The Economist, “5G representa velocidade” e “os países que têm velocidade avançarão rapidamente.  Pelo contrário, países que perdem velocidade e excelente tecnologia de conectividade podem sofrer desaceleração econômica. ” 

Mesmo que o estado chinês tenha abençoado, quem poderia ser o comprador?  Ren diz que “não faz ideia”.  Analistas suspeitam que gigantes como Ericsson e Nokia aceitariam uma oferta por orgulho e questionariam o valor da tecnologia da Huawei.  (Tendo registrado perdas no ano passado, elas também estão com pouco dinheiro.) A tecnologia pode não ajudar uma empresa menor a competir em pé de igualdade com a Huawei.  A empresa chinesa está tão bem consolidada com as grandes operadoras, dizem os consultores, que não faria sentido financeiro para a maioria delas contratar um novo fornecedor.  A Samsung, uma gigante da eletrônica sul-coreana, tem bolsos profundos e um negócio pequeno, mas crescente, de equipamentos de rede – e sem concorrentes rivais, poderia gerar uma barganha difícil.  Um consórcio de compradores é possível;  quem inventaria um não é claro, no entanto. 

Os pretendentes podem ser adiados por outras considerações.  Se a Huawei estiver realmente pronta para transferir toda a sua tecnologia para outra empresa, então, como assinala Wang, “ela deve aceitar o risco de um grande concorrente no futuro”.  Mas o domínio da Huawei deve tanto à tecnologia quanto aos baixos preços e à velocidade com que ela pode lançar os produtos, diz Sacks.  Sua disposição em servir lugares em que as empresas ocidentais evitam também é um fator: quem além da Huawei passaria por pântanos da malária na África e transportaria estações-base pelos flancos das montanhas colombianas?  Ren sabe disso.  Perguntado se ele achava que uma empresa americana, com o precioso know-how da Huawei em mãos, seria capaz de realizá-lo, ele disse com arrogância: “Acho que não.” Mas os potenciais compradores também o conhecem. 

Por fim, poucos acreditam que uma venda aplacaria o aparato de segurança nacional da América, pelo menos no curto prazo.  Um novo concorrente quase certamente ainda precisaria fabricar equipamentos na China, que produz metade do kit de telecomunicações da América.  As preocupações com a interferência chinesa não desapareceriam.  E a mais recente ofensiva da Huawei não é só charme.  Na semana passada, acusou as autoridades americanas de cometer infrações enquanto se apresentavam como trabalhadores da Huawei, a fim de “fazer acusações sem fundamento contra a empresa”.  Também acusou o governo americano de atacá-lo com ataques cibernéticos.  Isso pode azedar as relações. 

A proposta do Sr. Ren poderia, então, ser um sinal de desespero?  Nem um pouco disso, ele diz.  Ele afirma que a Huawei encontrou fornecedores alternativos para seus negócios de infraestrutura de rede que não são afetados por sua lista negra na América.  Ele nega que a empresa faça uma perda no próximo ano. 

No entanto, o negócio do consumidor está sob pressão.  Metade das vendas de US $ 105 bilhões da empresa no ano passado vieram dos 208 milhões de smartphones vendidos em todo o mundo.  O mesmo aconteceu com uma participação enorme nos lucros.  Este negócio está em apuros.  Os telefones que a Huawei vende fora da China são dispositivos de comunicação desejáveis, em grande parte graças ao software proprietário disponível exclusivamente no Google.  O Android, o sistema operacional móvel do Google, usado pela Huawei, é de código aberto e está disponível gratuitamente.  Mas os aplicativos da gigante americana de tecnologia não são.  Como o Google é americano e seus aplicativos são compilados nos Estados Unidos, a proibição do Departamento de Comércio de vendas de tecnologia americana para a Huawei se aplica a eles. 

Ren diz que o Google pressiona o governo Trump para permitir que ele volte a fornecer à Huawei o software proprietário Android, mas até agora sem sucesso.  A menos que a política americana mude, a Huawei continuará paralisada com a versão de código aberto do Android, sem nenhum dos aplicativos que os consumidores esperam.  A empresa chinesa está desenvolvendo seu próprio sistema operacional, o Harmony OS, mas não será rival do maduro ecossistema Android nos próximos anos. 

Isso significa que todos os novos telefones Huawei serão enviados sem o Gmail, Google Maps, YouTube ou, crucialmente, Google Play Store.  A Play Store é o que permite aos usuários do Android baixar aplicativos como WhatsApp, Instagram e Facebook com facilidade.  O WhatsApp, em particular, tornou-se um modo padrão de comunicação em grande parte do mundo fora da América.  A menos que seu governo pare, os novos smartphones da Huawei serão pouco mais do que câmeras decentes que fazem chamadas telefônicas.  A empresa lançará o Mate 30, o primeiro telefone topo de gama desde a sua lista negra, no dia 19 de setembro em Munique.  A Huawei afirma que seus recursos de hardware aumentarão as vendas.  Mas é improvável que um telefone que não possua funções básicas seja um sucesso.  Um negócio de consumo enfraquecido prejudicaria os lucros. 

A participação da Huawei no mercado chinês de smartphones, onde nunca se baseou nos aplicativos do Google, está crescendo rapidamente.  Mas dois quintos de suas vendas anuais por telefone, ou aproximadamente US $ 20 bilhões, vêm de fora do país.  Embora os executivos da empresa tenham recusado repetidamente compartilhar quaisquer projeções, o crescimento da receita em toda a empresa nos oito meses a agosto diminuiu para 20%, ano a ano, de 23% no primeiro semestre de 2019. Se o Mate 30 e seus sucessores fracassarem,  A Huawei perde bilhões de dólares em receita anual. 

Desafios semelhantes da cadeia de suprimentos afetam outras partes de seus negócios.  Seus codificadores são ferramentas de software de programação conhecidas como compiladores e bibliotecas, usadas para criar o software que fornece todo tipo de dispositivo eletrônico, não apenas smartphones, mas também equipamentos de rede.  Assim como o Android, a Huawei teria que criar sua própria versão e um ecossistema tecnológico ao seu redor.  Esses ecossistemas levam anos para evoluir e há apenas uma empresa a fazer para estimular essa evolução, que conta com desenvolvedores de terceiros, com seus próprios objetivos e incentivos.  A experiência da Huawei em tecnologia alta e difícil é de pouca utilidade aqui. 

E, apesar das garantias de Ren, as finanças da Huawei estão sendo reduzidas.  Até ele admite que suas relações com grandes bancos ocidentais, como o hsbc e o Standard Chartered, foram interrompidas.  Ainda assim, a empresa tem muito dinheiro e ele diz que os bancos menores continuam dispostos a emprestar a ele.  O Banco de Desenvolvimento Chinês, que supostamente estendeu linhas de crédito para a Huawei e a zte, uma concorrente chinesa, no passado, pode aumentar se necessário.  Ren e seus subordinados afirmam repetidamente que o fluxo de caixa é “saudável”, apontando para o furioso trabalho de construção da empresa.  Acabou de concluir um campus de pesquisa de 120 hectares e US $ 1,4 bilhão. 

A Huawei está sendo forçada a se transformar de uma empresa que fabrica e vende hardware em uma que também produz muitos componentes que costumava comprar de outras empresas.  Esse tipo de mudança pressiona uma empresa.  Sua vaca leiteira está ameaçada, mesmo tendo que investir pesadamente para substituir os fornecedores e o software que não pode mais receber da América.  Ren pode esperar que sua venda discutida da tecnologia 5g da Huawei lhe dê combustível suficiente para que a empresa voe cada vez mais alto.  Mas olhe por trás dos afrescos vistosos de Shenzhen e seu gesto mais vistoso, e o futuro da Huawei parece decididamente nebuloso.